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Grupo D. ¿Realmente es el grupo de la muerte?

Contar con el que es considerado por muchos como el mejor jugador del planeta no es suficiente para alcanzar una Copa del Mundo, y la Argentina de Lionel Messi ya lo vivió hace cuatro años. “No somos favoritos”, aceptó el crack, que en su grupo tendrá que hacerle frente a una gravitante Croacia, la impredecible Islandia y la vertiginosa Nigeria.

Las cuatro selecciones llegan al Mundial con la ilusión de pasar a los octavos de final.

Argentina, subcampeona en el pasado Mundial de Brasil 2014, iniciará en la cita rusa de 2018 la búsqueda de una nueva final mundialista desde el Grupo D que comparte con los combinados de Islandia, Croacia y Nigeria.

Un grupo que parece fácil para los suramericanos, pero no debe confiarse, pues sus contrincantes llegan luego de unas muy buenas suramericanas.

Sábado 16 de junio
Argentina vs Islandia
Estadio Spartak, Moscú
8:00 hrs.

Croacia vs Nigeria
Estadio de Kaliningrado, Kaliningrado
14:00 hrs

Jueves 21 de junio
Argentina vs Croacia
Estadio Nizhni Novgorod, Nizhni Novgorod
13:00 hrs.

Viernes 22 de junio
Nigeria vs Islandia
Arena Volvogrado, Volvogrado
10:00 hrs.

Martes 26 de junio
Islandia vs Croacia
Arena Rostov, Rostov del Don
13:00 hrs.

Nigeria vs Argentina
Estadio de San Petersburgo, San Petersburgo
13:00 hrs.

Nigeria vs Islandia
Arena Volvogrado, Volvogrado
10:00 hrs.

Martes 26 de junio
Islandia vs Croacia
Arena Rostov, Rostov del Don
13:00 hrs.

Nigeria vs Argentina
Estadio de San Petersburgo, San Petersburgo
13:00 hrs.

Argentina: Lionel Messi y diez más

Cargando el peso de tres finales perdidas (Brasil 2014, Copa América Chile 2015 y Copa América Centenario 2016), la brillante pero no contundente generación de Lionel Messi está ante –la que sería– su última opción de conseguir la consagración mundial.

Con un plantel que tiene más dudas que certezas, Jorge Sampaoli dirige un barco lleno de lugartenientes, pero con un solo capitán: Lionel Messi. Con la reciente lesión de Manuel Lanzini, sumada a la baja del portero Sergio Romero, ‘Sampa’ tendrá que resolver esas dos dudas sin ningún ‘sparring’, pues Argentina afrontará el Mundial Rusia 2018 habiendo disputado solamente un amistoso contra Haití.

La mayor incógnita de Argentina es donde inicia el juego: la zona defensiva. Mercado, Fazio, Otamendi, Acuña, Tagliafico, Rojo y Ansaldi serán los candidatos a formar una línea de tres o cuatro y así encontrar equilibrio en una selección rebosante en ofensiva, pero limitada en defensa.

Clasificada a Rusia 2018 con grandes dosis de dramatismo (consiguió su boleto en la última fecha de las Eliminatorias con una victoria en Ecuador), Argentina buscará encontrar regularidad –sobre la marcha de la justa internacional– con un plantel que aún no tiene un plantel base y que solo ha disputado 11 cotejos, entre oficiales y amistosos, en la era Sampaoli: seis victorias, tres empates y dos derrotas.

Con 30 años, cinco balones de oro y la gran responsabilidad de replicar los éxitos obtenidos en el Barcelona con su selección, Lionel Messi afrontará su cuarta Copa del Mundo (Alemania 2006, Sudáfrica 2010, Brasil 2014 y Rusia 2018). El superastro global se erige como principal figura de una “no candidata” Argentina, tal como él mismo lo ha aceptado, que busca –hace bastantes años– su tercera consagración mundial.

 

Islandia: los vikingos buscan seguir haciendo historia

La selección de Islandia es una revelación. Con un gran desempeño en la Eurocopa de Francia 2016, llegó hasta cuartos de final derrotando a la histórica Inglaterra en octavos, los vikingos sorprendieron al mundo demostrando juego práctico y coalición del plantel, donde solo uno de los convocados milita en el fútbol de su país.

El conjunto nórdico, que representa a 334 mil habitantes de su país, se ganó su boleto a su primer Mundial luego de proclamarse vencedor del Grupo I en las Eliminatorias Europeas rumbo a Rusia 2018. Superando a la potente Croacia, el técnico de Islandia –odontólogo de profesión aunque no ejerce desde hace unos meses–, Heimir Hallgrímsson, de 50 años, basa su estructura de juego en la unión y entrega de cada futbolista. “Nos sentimos cómodos defendiendo”, apuntó en una reciente entrevista para “La Nación”.

Islandia no posee un plantel rebosante ni grandes figuras, por ello fue la primera selección en dar su lista de 23 convocados el pasado 11 de mayo. Su poderío radica en la unidad de grupo y su técnico lo grafica. “Jamás le haría marca personal a Messi. Es ponerle un reto que es imposible para un jugador. Tenemos que hacerlo todos juntos, como hacemos todo. Defender como una unidad”, declaró.

Una selección que se desvive por cada balón dividido y en donde el compañero puede ser pariente en primer o segundo grado.
Gylfi Sigurdsson, jugador del Everton de la Premier League, es el futbolista más brillante de la selección de Islandia. Volante de 28 años, es la esperanza de los vikingos. Lleva marcados 18 goles en 59 partidos con la camiseta nacional. Gran habilidad, muy inteligente y con un amplio despliegue, casi se queda fuera de Rusia 2018 por una lesión en la rodilla que pudo superar a poco de la cita mundialista.

Croacia: la técnica y temple tras el recuerdo del 98

Comandados por Luka Modric, la selección de Croacia se clasificó al Mundial Rusia 2018 luego de eliminar a Grecia en la repesca europea. Tras haber obtenido un abultado 4-1 en Zagreb y un empate 0-0 en El Pireo, el plantel balcánico obtuvo su ticket para su quinta Copa del Mundo (Francia 1998, Corea-Japón 2002, Alemania 2006, Brasil 2014) sin pasar apuros.

Con un mediocampo lleno de talento, los croatas están impulsados por la depurada técnica de Luka Modric e Ivan Rakitic, conductores de los clubes más importantes del mundo: Real Madrid y Barcelona, respectivamente. Fuertes en ofensiva y duros en defensa, la selección balcánica se ampara en el desempeño de Mario Mandzukic, delantero de la Juventus, y apuesta por una férrea línea de cuatro en el fondo: Corluka, Lovren, Vida y Vrsaljko.

El plantel del técnico Zlatko Dalic buscará replicar el tercer puesto obtenido por su selección en Francia 1998, su mejor actuación mundialista gracias a la puntería del legendario delantero Davor Suker. En el vigésimo aniversario de aquella hazaña, el país balcánico irá por la gloria con una constelación de lujo.
Bastión en el Real Madrid y en la selección de Croacia, Luka Modric es el punto más elevado del plantel balcánico. Pases precisos, amplia visión de juego y regate sudamericano es lo que posee el volante de 33 años que está ante, quizá, la última oportunidad de convertirse en una leyenda nacional. Refugiado de guerra durante la independencia de Croacia, el volante creció viendo la actuación de su nación en Francia 98. El tercer puesto obtenido por su país ha sido su obsesión, y superarlo, con su liderazgo en el campo de juego, es una tarea titánica aunque cuenta con los compañeros adecuados para realizarla. Para ello tendrá que mostrar su talento en el Mundial y contribuir con su equipo a volver a hacer historia.

 

Nigeria: por un nuevo vuelo de las ‘Águilas’

La selección de Nigeria es un plantel habitual en las Copas del Mundo. Con cinco participaciones, las ‘Águilas Verdes’ han sabido ganarse el respeto del planeta fútbol. Sin los renombres de antaño (Nwankwo Kanú, Jay-Jay Okocha, Finidi George, Daniel Amokachi…), pero con el orden táctico que le otorga el trabajo del técnico alemán Gernot Rohr e importantes jugadores, Nigeria es serio candidato para estropear la fiesta a cualquier país de esta peleadísima serie.

Nigeria, para salir victorioso, tendrá que remar muy duro en una llave bastante pareja. El cuadro africano se enfrentará, en su última prueba de su grupo, a la Argentina de Lionel Messi, selección que derrotó en noviembre último por 4-2 en Krasnodar, Rusia, en un duelo amistoso que no contó con la ‘Pulga’. Ahora se verán las caras en el estadio Krestovski durante el Mundial, el cotejo marcará su quinto enfrentamiento a lo largo de las seis Copas del Mundo que han disputado las ‘Águilas Verdes’. El saldo siempre fue favorable para la Albiceleste: 2-1 en Estados Unidos 94, 1-0 en Corea-Japón 2002, 1-0 en Sudáfrica 2010 y 3-2 en Brasil 2014.

Tanto Croacia como Islandia seguramente tendrán complicaciones con la potencia y fortaleza de las ‘Águilas Verdes’.
Victor Moses es la estrella del plantel de Nigeria. El extremo derecho del Chelsea se levanta como referente de las ‘Águilas Verdes’. Formado futbolísticamente en Inglaterra, llegó a la nación europea cuando era joven luego de que sus padres fueran asesinados en Nigeria. Posee un juego rápido y vertiginoso que se agiganta en las bandas y se vuelve impredecible para los adversarios. Jugó en la selección Sub 21 de Inglaterra, pero pronto cambiaría de decisión para defender los colores de la nación que lo vio nacer: Nigeria.

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